Большинство современных автомобилей оснащены 4-тактными двигателями. Рабочий цикл их состоит из следующих тактов: впуск топливной смеси; ее сжатие в цилиндре (при этом повышается давление и, соответственно, увеличивается температура смеси); рабочий ход (непосредственное преобразование тепловой энергии топливной смеси в кинетическую энергию вращательного движения двигателя) и выпуск отработанных газов.

Стоит отметить, что на втором такте поршень цилиндра сжимает горючую смесь в камере сгорания, где она поджигается искрой свечи или же самовоспламеняется (температура смеси в камере сгорания достигает 780 градусов Цельсия). Коэффициент сжатия двигателя – это степень компрессии. Лучшие бензиновые двигатели имеют коэффициент сжатия 8:1. Это означает, что объем сжатой горючей смеси в камере сгорания на 3-м такте (непосредственно перед воспламенением) в 8 раз меньше, чем ее объем на 1-м такте (сразу после впрыскивания в цилиндр).

Итак, какова же суть октанового числа, и почему так важно водител ю автомобиля обращать на него внимание при выборе бензина? Октановое число указывает на степень сжатия топлива, после превышения которой оно самовоспламеняется (детонирует). Детонация топливной смеси, которая происходит вследствие сильного сжатия, негативно влияет на состояние двигателя. Во время детонации происходит своего рода «взрыв» топливной смеси внутри двигателя, что, конечно же, приводит к серьезным разрушениям.

Таким образом, октановое число характеризует устойчивость моторного топлива к детонации. Чем больше его значение, тем топливо качественнее и устойчивее к детонации. Использование горючего с большим октановым числом позволяет увеличивать мощность и коэффициент полезного действия двигателя. То есть, такое топливо не только не наносит заметного вреда двигателю, но и дает возможность сэкономить денежные средства. Ведь регулярное использование качественного бензина избавляет водителя от лишних затрат на приобретение новых деталей двигателя или на ремонт  в автосервис.

Интересно, что еще в середине прошлого века был найден способ повышения октанового числа бензина. Тетраэтилсвинец, который стали добавлять в топливо, улучшал его характеристики и снижал стоимость. Эта добавка стала широко использоваться во многих дешевых сортах горючего. Стали различать «свинцовое» и «этиловое» топливо.

Но вместе с тем тетраэтилсвинец имеет и существенные недостатки. Отработанные газы такого бензина имеют высокое содержание токсичных веществ, опасных для человеческого организма. Помимо этого, свинец быстро забивает катализаторы и делает их непригодными к эксплуатации за считанные минуты. В итоге, от тетраэтилсвинца вскоре отказались и, соответственно, цены на бензин мгновенно выросли.

Современные технологии переработки нефтепродуктов не позволяют повышать октановое число дешевых сортов топлива. На сегодняшний день использование тетраэтилсвинца разрешено только при производстве керосина – авиационного топлива с октановым числом свыше 100. Помимо этого, проводятся различные исследования, направленные на создание эффективных сортов авиационного топлива без применения свинцовых добавок.